miércoles, julio 28, 2021
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Diez años en Marte

Mars Express

Nuevos mapas mineralógicos revelan la historia del Planeta Rojo

ESADLRFU
ESA/DLR/FU-Berlin-G.Neukum

Los nuevos mapas globales de Marte, publicados el décimo aniversario del lanzamiento de la nave de la ESA Mars Express siguen la historia del agua y de la actividad volcánica del Planeta Rojo, e identifican lugares de interés especial para la siguiente generación de exploradores de Marte.

El atlas, único en su clase, contiene una serie de mapas que muestran la distribución de minerales formados en agua; por la actividad volcánica; y por la erosión, que ha generado el polvo que da su color rojizo a Marte. Estos minerales son una indicación de cuáles son los procesos geológicos dominantes que esculpen el planeta, y que le han conferido su aspecto actual.

Los mapas fueron construidos a partir de los datos recopilados a lo largo de diez años por el instrumento para identificar minerales a bordo de MEX, OMEGA. Este instrumento determina la composición de minerales de la superficie marciana analizando el espectro de la luz del sol reflejada.

“La historia de Marte está escrita en sus minerales. Estas nuevas vistas globales, posibles gracias a la longevidad de la misión Mars Express de la ESA, nos están ayudando a desvelar los secretos de 4.600 millones de años de evolución planetaria”, indicó Álvaro Giménez, Director de Ciencia y Exploración Robótica de la ESA.

“El atlas publicado hoy ayudará a identificar sitios de interés especial para la siguiente generación de módulos de aterrizaje y todoterrenos y para futuras misiones tripuladas, contribuyendo así a mantener a Europa en la vanguardia de la exploración planetaria”, agregó.

Cada mapa representa un capítulo diferente en la historia de la evolucion geológica de Marte. El primer mapa muestra la distribución de minerales hidratados  –filosilicatos y sales hidratadas que sólo se forman en presencia de agua–. Se ven sobre todo en los terrenos más antiguos con cráteres, formados hace más de 4.000 millones de años. Apuntan a que Marte tuvo agua líquida en la superficie y bajo ella durante los primeros cientos de millones de años de su historia, en lo que tal vez fueron condiciones favorables para la vida.

 Minerales formados por actividad volcánica

Los siguientes dos mapas, que muestran los minerales olivina y piroxeno, revelan la historia del vulcanismo en Marte. Las diferencias en la composición química de las capas de lava dan pistas sobre cómo han evolucionado la temperatura y la presión en el interior del planeta.

La olivina y el piroxeno son minerales que se forman cuando la lava se solidifica. El basalto está presente en la corteza de Marte, así como en la corteza oceánica en la Tierra y en los mares volcánicos de Marte.

El polvo, que oscurece gran parte de la roca subyacente, contiene óxido férrico, un mineral del hierro presente en todo el planeta y sobre todo en las tierras bajas del Norte y de la provincia volcánica de Tharsis.

Se cree que el polvo del Planeta Rojo es el resultado de reacciones químicas con la atmósfera, que ha hecho que las rocas ricas en hierro se hayan oxidado lentamente, a lo largo de miles de millones de años dando a Marte su tono característico.

La exposición a la meteorología y la erosión producto de la actividad pasada de los glaciares y de los impactos, así como  las tormentas de polvo, los vientos y los ciclos actuales de congelación y descongelación, contribuyen a la producción continua de polvo fino.

“En conjunto, estos mapas de minerales proporcionan un registro único de la evolución del planeta a lo largo del tiempo. Muestran el papel del agua y de los procesos volcánicos en todo el planeta, a lo largo de las eras geológicas”, dice Jean-Pierre Bibring, Investigador Principal de OMEGA.